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Alimentacion espacioEn nuestra web de dietista nutricionista nos hemos interesado por un tema muy curioso, la alimentación en el espacio. Los alimentos espaciales son un tipo especial de alimentos empleados para la nutrición de los astronautas en las misiones tripuladas al espacio. Estos alimentos son la única fuente de energía y nutrientes para el ser humano fuera del planeta Tierra y se pueden clasificar en dos tipos:

  • Alimentos pre-envasados: Son alimentos producidos, procesados y envasados en nuestro planeta y se proporcionan a los astronautas listos para consumir o prácticamente listos.
  • Alimentos frescos producidos en el espacio: Son alimentos que se producen en un invernadero de las naves espaciales donde se recrean todas las condiciones ambientales necesarias para el crecimiento de los cultivos.

Estos alimentos deben ofrecer un buen equilibrio entre el aporte de nutrientes y su densidad calórica (se eligen alimentos con gran densidad de nutrientes y calorías para reducir la masa lanzada al espacio y por lo tanto la cantidad de combustible necesario para llevar la nave espacial fuera de la Tierra). Los alimentos también deben tener unas buenas características organolépticas  ya que éstas contribuyen a un mayor consumo y por lo tanto a un mejor estado nutricional de los astronautas (la calidad de los alimentos además tiene un gran impacto psicológico en los astronautas cuando se hallan en una misión de larga duración). Para aumentar la aceptabilidad de los alimentos es positivo aumentar la variedad del menú para que las comidas se repitan poco y promover las comidas en grupo para reducir el estrés y el aburrimiento.

En la actualidad se utilizan los siguientes tipos de alimentos:

  • Alimentos rehidratables: Alimentos deshidratados a los que se les añade agua en el momento de consumirlos (Ej: espaguetis, patatas, purés de verduras, sopas, etc.).
  • Alimentos parcialmente deshidratados: Alimentos a los que solo se les ha extraído una parte del agua, evitando de este modo el crecimiento microbiano pero manteniendo una textura blanda. Estos alimentos se pueden consumir sin necesidad de rehidratación. (Ej: melocotón, pera, albaricoque, etc.).
  • Alimentos termoestabilizados: Alimentos sometidos a un tratamiento térmico para destruir microorganismos o enzimas que puedan disminuir la calidad del alimento (Ej: yogur, pescados, verduras, etc.)
  • Alimentos naturales: Alimentos listos para comer en su forma natural y que no requieren ningún tipo de preparación previa (Ej: galletas, cacahuetes, chocolatinas, etc.).
  • Alimentos frescos: Alimentos que deben consumirse en los primeros días tras el lanzamiento para evitar que se echen a perder ya que la mayoría de las naves no disponen de nevera (Ej fruta fresca).
  • Carnes irradiadas: Carnes sometidas a irradiación para que puedan ser conservadas a temperatura ambiente (Ej: carne de vacuno, pollo, pavo, etc.).
  • Condimentos: Estos productos son importantes en el espacio porque los astronautas pierden parte de la sensación del gusto. Los condimentos más habituales son pimienta líquida, sal líquida, salsa de tomate, mayonesa y mostaza (la sal y la pimienta van diluidas en agua porque las partículas pequeñas pueden ser peligrosas para la nave espacial.
  • Bebidas rehidratables: Todas las bebidas están deshidratadas y se les añade agua en el momento de consumirlas (Ej: café, té zumos de frutas, batidos etc.). No hay bebidas con gas porque el gas produce sensaciones incomodas en ausencia de gravedad.

Los astronautas realizan tres comidas al día (desayuno, comida y cena) que deben ser equilibradas en nutrientes y aportar las calorías necesarias para cada astronauta (las necesidades se determinan según la altura, el peso y el sexo de cada uno).

Envasado de los alimentos espaciales

El envasado de los alimentos enviados al espacio es necesario para mantener su seguridad, su calidad nutricional y su aceptabilidad. Actualmente se utilizan envases plásticos flexibles, fáciles de usar y que pueden ser doblados para maximizar el espacio de almacenamiento al ser enviados al espacio. Los principales requisitos que deben cumplir éstos envases son los siguientes:

  • Deben permitir la conservación de los alimentos durante un tiempo prolongado: Ejercen de barrera frente a los agentes externos que pueden dañar los alimentos como los microorganismos (deterioran la calidad nutricional y organoléptica de los alimentos e incluso pueden comprometer su seguridad dando lugar a toxoinfecciones alimentarias), las radiaciones del espacio (pueden degradar los nutrientes de los alimentos, disminuir su biodisponibilidad o crear sabores desagradables), la humedad (puede alterar la rehidratación de los alimentos deshidratados) y el oxígeno (puede producir la oxidación y pérdida de nutrientes).
  • Deben ser ligeros: Cuanto menor sea el peso menor es la cantidad de combustible necesaria para mandarlos al espacio.
  • Deben permitir la inspección visual de los alimentos: De este modo se puede comprobar el correcto estado de los alimentos y se puede evitar mandar al espacio alimentos en mal estado.
  • Deben poder ser incinerados: La incineración de los residuos es la principal solución a la acumulación de basura en las misiones espaciales (los envases alimentarios son los mayores contribuyentes de la basura generada en las misiones espaciales).

Los alimentos usados actualmente tienen una vida útil de entre 18 y 24 meses, lo que es suficiente para asegurar la alimentación adecuada de sus astronautas en las misiones actuales. Sin embargo, este tiempo sería insuficiente para misiones tripuladas de mayor duración como podría ser una futura misión tripulada a Marte, por lo que se buscan nuevas tecnologías para alargar la vida útil de los alimentos. Algunas de las tecnologías propuestas son:

  • Mejorar del sistema de envasado al vacío: Una mejora en las técnicas de envasado puede disminuir la cantidad de oxígeno que queda dentro de los alimentos envasados al vacío y aumentar su vida útil.
  • Procesamiento de los alimentos a alta presión (HPP): Esta tecnología utiliza presiones que llegan a las 6.000 atmosferas (acompañadas o no de un tratamiento térmico) para inactivar los microorganismos y conservar la calidad de los alimentos aumentando la vida útil.
  • Esterilización con radiación por microondas: Esta tecnología utiliza altas temperaturas y tiempos cortos, con lo que se consigue una mayor calidad en los alimentos que con los tratamientos térmicos actuales.
  • Utilización del ambiente del espacio como un congelador externo a la nave: Las bajas temperaturas del espacio son capaces de frenar la degradación de los alimentos, sin embargo, es necesario estudiar cómo podría afectar la radiación del espacio a los alimentos conservados por este método ya que podría causar pérdidas de nutrientes y alteraciones de los alimentos.

Bibliografía:

  • Azcoytia, C. Una odisea espacial. La alimentación de los astronautas. www.historiacocina.com
  • Gomar Serrano, J.A., Soriano del Castillo, J.M. y Bilbao Cercós, L. 2015.La alimentación en los viajes espaciales tripulados: desde el Programa Gemini hasta la ISS/Shuttle. Revista española de nutrición humana y dietética. 19 (2):116-123.
  • Space Food. 2002. NASA Facts. www.nasa.gov

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