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Prebióticos

Los prebióticos se definen como los ingredientes no digeribles de los alimentos que producen efectos beneficiosos para la salud del consumidor  al estimular selectivamente el crecimiento y/o actividad metabólica de un tipo o de un número limitado cepas bacterianas en el colon. Estos compuestos se caracterizan por ser moléculas que alcanzan el intestino grueso donde son degradados por la microflora bacteriana, principalmente por las bifidobacterias y lactobacilos, generando de este modo una biomasa bacteriana saludable y un pH óptimo. Las verduras, las frutas, las legumbres y los alimentos integrales son las principales fuentes de prebióticos de la dieta.

Para que un ingrediente alimenticio sea considerado prebiótico debe cumplir con los siguientes criterios:

  • No debe ser hidrolizado o absorbido en la parte alta del tracto digestivo.
  • Debe ser fermentado selectivamente por una o un número limitado de bacterias potencialmente benéficas del colon como las bifidobacterias y los lactobacilos.
  • Debe ser capaz de alterar la microflora colónica tornándola saludable, por ejemplo reduciendo el número de organismos putrefactivos e incrementado las especies sacarolíticas.

Principales prebióticos

A continuación se indican los principales compuestos prebióticos:

  • Inulina: Es un polisacárido que se obtiene de la achicoria y que puede ser utilizada como sustituta del azúcar y como agente texturizante y/o estabilizador de espuma y emulsiones. Se utiliza en lácteos, fermentados, jaleas, helados y productos de panadería.
  • Fructooligosacaridos: Se obtienen a partir de la inulina y se encuentra en alimentos como cereales, cebolla y ajo. Se utiliza como edulcorante y mejora la textura de los productos por lo que se utiliza en yogures, quesos frescos y helados.
  • Galactooligosacaridos: Compuestos formados por moléculas de galactosa que se encuentran principalmente en las legumbres.
  • Polidextrosa: Es un polímero sintético de glucosa que se utiliza como sustituto de azúcar y grasas en los alimentos.
  • Pectinas: Compuestos capaces de absorber gran cantidad de agua que se utilizan como espesantes o sustitutos de grasas en los alimentos.
  • Lactulosa: Disacárido de fructosa y galactosa que se asocia a un aumento selectivo de bifidobacterias y lactobacilos.
  • Almidón resistente: Almidón no digeribles que se encuentra en alimentos como la patata o el maíz.

Efectos beneficiosos de los prebióticos

La fermentación de los prebióticos en el colon da lugar a ácidos grasos de cadena corta (ácido propiónico, ácido butírico…), hidrógeno, metano, dióxido de carbono, lactato y acetato,  además de producir un incremento de la biomasa bacteriana beneficiosa (principalmente lactobacilos y bifidobacterias). El aumento de la concentración de la concentración de lactato y acetato hace que disminuya el pH del colon inhibiendo el crecimiento de bacterias patógenas como E. coli, Clostridium, Listeria, Shigella, o Salmonella, mientras que el ácido butírico producido es la principal fuente de energía utilizada por las células epiteliales del colon, estimula el crecimiento de la mucosa colónica y el aumento de la irrigación sanguínea y reduce el crecimiento de células tumorales y la probabilidad de padecer cáncer de colon. Además la presencia de prebióticos en el colon también inhibe la formación de compuestos tóxicos como el fenol o el amoniaco, disminuye los niveles de colesterol sanguíneos y aumenta la absorción de ciertos minerales como el calcio y el magnesio.

Bibliografía:

  • Gil Hernández, A. 2004. Tratado de nutrición Tomo 2: Composición y calidad nutritiva de los alimentos.
  • Olagnero,  G., Abad, A., Bendersky, S., Genevois, G., Granzella, R. y Montonati, M. 2007. Alimentos funcionales: fibra, prebióticos, probióticos y simbióticos. Diaeta. Vol 25 Nº121  20-33
  • Oliveira Fuster, G. y González-Molero, I. 2007. Probióticos y prebióticos en la práctica clínica. Nutrición Hospitalaria. 22 (Supl 2):26-34
  • Sociedad española de probióticos y prebióticos. www.sepyp.es

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